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平成時代はいよいよ残り1年
「元号」が使われているのは日本だけ! 知られざるその役割とは?

天皇陛下の退位が2019年4月30日に正式決定したことをうけ、「平成」が31年で終わることになった。翌5月1日より新元号による新しい歴史がスタートするが、「平成」の次は何になるのか? 気になっている人も多いだろう。
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※写真はイメージです
ところで「元号」とは、そもそも一体何なのか? もとは漢の武帝の時代に生まれた年代の数え方で、紀元前115年ごろに「建元」と定められたのが最初といわれる。その後日本へと伝わり、最初に用いられた正式な元号は645年の「大化」。これは有名な645年の「大化の改新」の後に即位した中大兄皇子が、中国の制度を取り入れる形で日本独自の元号を定めたものだった。その後元号は朝鮮半島や、中国から独立した歴史があるベトナムでも用いられた時代があったが、現在でも元号を使っているのは日本のみとなっている。
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元号は平成まで合計247も存在したが、最長の時代は64年続いた「昭和」。31年続く「平成」は45年の「明治」、35年の「応永」(室町時代)に続いて四番目の長さだ。そもそも元号を天皇陛下の在位中に変えないことを原則とした「一世一元の制」が制定されたのは、1868年の「慶応」から「明治」への改元から。その後「大正」「昭和」は天皇陛下の崩御により元号が変わったので、事前に元号が検討される形での改元は「明治」以来の約150年ぶりとなる。
現在検討中とされる「次の元号」だが、制定の方法は首相が複数の有識者に試案を委託することから始まる。その後複数の候補をもとに総務大臣や官房長官、内閣法制局長官が精査して絞り込まれ、最終的に閣議決定されるという流れ。元号制定の法的基準はないそうだが、1979年当時の大平正芳内閣が作成した「元号選定手続き」では、元号の候補名について以下のようなことに留意すべきと記されている。
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(1)国民の理想としてふさわしい良い意味をもつ (2)漢字二字 (3)書きやすい (4)読みやすい (5)これまでに元号・おくり名として用いられていない (6)俗用されていない 

さらに書類などを作成する際は、例えば「平成29年」を「H29年」と、ローマ字の頭文字を用いて書くことが多い。そのため新元号は「明治」「大正」「昭和」「平成」のローマ字表記「M」「T」「S」「H」以外になるのではないか? という見方もある。
ちなみに現在の「平成」には「内外、天地とも平和が達成される」という意味が込められている。新元号には一体どんな願いが込められ、どんな漢字二文字となるのか? 1年後を楽しみに待ちたい。

参考
明治神宮「明治」の由来は何ですか?
ミカド文庫「元号の選定手続」
書籍『元号 全247総覧』山本博文